El tereftalato de polietileno (PETE o PET) es el polímero termoplástico más utilizado en el mundo, conocido en la industria textil con el nombre comercial de "poliéster". Es un plástico naturalmente transparente y semicristalino que se utiliza mucho como fibra para prendas de vestir, como barrera eficaz contra la humedad, en el embotellado y el envasado (en estos casos se denomina PET o "resina de PET") y como plástico de ingeniería que puede mejorar significativamente la resistencia de los materiales cuando se combina con otros materiales como fibras de vidrio o nanotubos de carbono. Es un material naturalmente incoloro y semicristalino. Algunas de sus propiedades más importantes son su resistencia al agua, su elevada relación resistencia-peso, el hecho de que es prácticamente inastillable (no se rompe como los envases de vidrio) y su amplia disponibilidad como plástico económico y reciclable (código de identificación de la resina "1").

El PET fue polimerizado por primera vez en la década de 1940 por los químicos de DuPont para desarrollar un material polimérico para fibras textiles. Se sintetiza a partir de etilenglicol y ácido tereftálico. Incluso sin aditivos para aumentar su resistencia, el PET sigue siendo muy fuerte debido a su poco peso. Esto significa que se necesita menos material para aplicaciones como la película de plástico para envases. Esto significa que se necesita menos combustible para el transporte cuando se utiliza PET para envases. Además, a pesar de que el material es a base de petróleo, alrededor del 40% de la energía se almacena internamente y puede reutilizarse tras su reciclado. Según PETresin.org, "los estudios del ciclo de vida del PET han demostrado sistemáticamente que es un material altamente sostenible con beneficios medioambientales positivos."

Según algunos informes, la demanda mundial actual de este material genera un mercado de aproximadamente 56 millones de toneladas al año. El principal usuario final del polipropileno es la industria textil, que (según Wikipedia) consume alrededor del 60% del total. Otros usos importantes son la industria de embotellado y envasado, que representa alrededor de 30%.

Algunas de las propiedades más importantes del tereftalato de polietileno (PETE o PET) son
Resistencia química: El PET no reacciona con el agua ni con los alimentos, que es una de las razones por las que se utiliza en los envases de consumibles.
Relación resistencia-peso: El PET es muy resistente debido a su poco peso.
Inastillable: El PET no se rompe ni se fractura. Esto lo convierte en una gran alternativa a los envases de vidrio.
Transmitancia: El tereftalato de polietileno (PETE o PET) es transparente por naturaleza. Dicho esto, si se requiere una gran translucidez, plásticos como el acrílico o el policarbonato pueden ser una mejor elección.

El tereftalato de polietileno suele ser un material "termoplástico" (en contraposición a "termoestable"), lo que está relacionado con la forma en que el plástico reacciona al calor. Dicho esto, algunas variantes del material (como ciertos tipos de poliésteres) son termoestables. Los materiales termoplásticos se vuelven líquidos en su punto de fusión (en el caso del PET, unos 260 grados Celsius). Una de las principales propiedades útiles de los termoplásticos es que pueden calentarse hasta su punto de fusión, enfriarse y recalentarse sin sufrir una degradación significativa. Los termoplásticos como el polipropileno no arden, sino que se licúan, lo que facilita su moldeo por inyección y su posterior reciclaje. Por el contrario, los plásticos termoestables sólo pueden calentarse una vez (normalmente durante el proceso de moldeo por inyección). El primer calentamiento hace que el material termoestable se solidifique (de forma similar a una resina epoxi de dos componentes), lo que provoca un cambio químico que no puede revertirse. Si intenta calentar de nuevo un plástico termoestable a una temperatura elevada, simplemente se quemará. Esta propiedad hace de los termoestables un mal candidato para el reciclaje.

¿Por qué el politereftalato de etileno (PETE o PET) utilizados a menudo?
El PET es único en el sentido de que es prácticamente inastillable, tiene una relación resistencia-peso extremadamente alta y no reacciona con los alimentos ni con el agua. Además de su amplia disponibilidad y bajo precio, la combinación de estas propiedades del material lo convierten en una solución de envasado casi imbatible para los productos de consumo. El poliéster para tejidos es fuerte y flexible, y cuando se utiliza en combinación con materiales como el algodón, reduce las arrugas y el encogimiento y hace que los tejidos sean más resistentes al desgarro. Por eso los materiales de PET pueden utilizarse para muchas aplicaciones de cajas plegables.

¿Es tóxico el PET?
No. El PET es un material respetuoso con el medio ambiente y está ampliamente aceptado por las autoridades sanitarias como un plástico seguro, que es una de las razones por las que se utiliza tan comúnmente en el envasado de alimentos y bebidas. Al igual que el vidrio, es higiénico y, en general, resistente al ataque de bacterias y otros microorganismos. No se biodegrada, ni siquiera en contacto directo con alimentos y bebidas. También existen variantes especiales de envases de plástico para llevar a casa hechos de PET para alimentos aptos para microondas y están aprobados por la FDA para un solo uso y reutilización.

La lámina de plástico PET es un material plástico termoplástico y respetuoso con el medio ambiente. Es inodoro e insípido cuando se quema y no produce gases tóxicos. Puede utilizarse en muchos campos como el blíster, el envasado, la impresión y las cajas plegables. Por su bajo precio y su gran transparencia, está sustituyendo gradualmente al material PVC como uno de los plásticos de uso general más comunes.

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1. Buena transparencia y superficie brillante.
2. Respetuoso con el medio ambiente y reciclable.
3. Precio competitivo.
4. Excelentes propiedades físicas.
5. Buena resistencia química.

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